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Manteniendo viva la historia de la neurociencia

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Una caja con preparaciones histológicas perteneciente a Sir Charles Sherrington (1857-1952) ha motivado un ambicioso proyecto para salvaguardar y mantener viva la historia de la neurociencia.

Los investigadores Dr Richard E. Brown y Dr Zoltan Molnar no han escatimado esfuerzos para reunir en la web history.medsci.ox.ac.uk , un archivo digital de objetos, imágenes y preparaciones histológicas y seminarios accesibles al público.

El objetivo es que cualquier estudiante, científico o docente tenga acceso al material para que pueda incorporar la historia de la neurociencia en la docencia y en la investigación.

Charles Sherrington y su caja de tesoros

Sir Charles Sherrington (1857-1952)  ganó el premio Nobel junto con Edgar Douglas Adrian en 1932 por su trabajo acerca del funcionamiento de las neuronas.  Los hallazgos y los avances conceptuales de Sherrington, uno de los padres de la fisiología moderna, son numerosos. Se centró en el estudio de la medula espinal, desgranando los principios por los que se rigen los reflejos espinales, el sistema propioceptivo y la coordinación motora.

 

Caja con preparaciones histológicas pertenecientes a Sir Charles Sherrington

Caja con preparaciones histológicas pertenecientes a Sir Charles Sherrington, conservada en Oxford desde 1936

Cuando Sherrington se jubiló de su puesto en el departamento de fisiología en Oxford en 1936 dejó allí una caja con sus preparaciones histológicas. Gracias a la gran calidad histológica y a las notas escritas sobre los portaobjetos, los científicos Dr Zoltan Molnar y Dr Richard E. Brown han podido descifrar y recuperar hoy el significado de cada preparación.

Inicialmente, los investigadores empezaron a analizar el contenido de la caja, esperando encontrar sólo preparaciones para material docente, sin embargo lo que hallaron superó todas sus expectativas.

Entre los portaobjetos había material usado en docencia pero también en investigación, preparaciones pertenecientes a otros investigadores destacados de la época Ruffini, Fritsch y Ramón y Cajal. Y la guinda del pastel, las preparaciones originales sobre las que Sherrington hizo sus descubrimientos.

La mayoría de los datos originales que han dado lugar a descubrimientos en neurociencia no se han conservado, haciendo que este material sea aún más excepcional.

A través de los 386 portaobjetos conservados los investigadores han podido reconstruir la trayectoria profesional e investigadora de Sherrington. Esta labor se ha plasmado en el artículo “Insights into the life and work of Sir Charles Sherrington” publicado en 2010 en Nature Review Neuroscience.

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Detalle de una de las preparaciones histológicas pertenecientes a Sir Charles Sherrington

Usar el material docente e investigador de Sherrington, un privilegio al alcance de todos

El equipo de investigadores ha querido ir un paso más allá escaneando a máxima resolución los portaobjetos con el objetivo de hacer un archivo digital accesible al público que pudiera utilizarse tanto en docencia como en investigación.

Después de publicar el artículo, empezamos a trabajar en maneras en las que las preparaciones histológicas pudieran ser accesibles tanto a profesores como a estudiantes de todo el mundo. El Dr Molnar implicó a sus colegas Damion Young y Jon Mason para que fotografiaran y escanearan algunas de estos portaobjetos usando un programa llamado Zoomify, que permite que al usuario observar estas preparaciones de 1890 a 1935 como si estuvieran bajo un microscopio moderno (history.medsci.ox.ac.uk/slides/)”, explica el Dr Richard E. Brown.

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Detalle de una de las preparaciones histológicas pertenecientes a Sir Charles Sherrington

Cómo surgió la iniciativa de salvar la historia de la neurociencia

El Dr Richard E. Brown explica cómo surgió la idea para este proyecto:

Nuestro proyecto sobre la historia de la neurociencia en Oxford comenzó cuando conocí al Dr Zoltan Molnar en una cena en St John´s College en Oxford en 2009. Ambos estábamos interesados en la historia de la neurociencia. Yo había escrito un artículo sobre Donald Hebb en Nature Reviews Neuroscience (The legacy of Donald O. Hebb: more than the Hebb synapse.  Nat Rev Neurosci. 2003 Dec;4(12):1013-9.) y el Dr Molnar había escrito un artículo sobre Thomas Willis en la misma revista (Thomas Willis (1621-1675), the founder of clinical neuroscience. Nature Reviews Neuroscience 5, 329-335, April 2004)”.

El Dr Molnar me contó que en su laboratorio conservaba una caja con preparaciones neuroanatómicas pertenecientes a Sherrington. Estuvimos analizando el contenido de la caja y decidimos escribir un artículo acerca de la vida y el trabajo de Sherrington (Molnár Z, Brown RE.  Insights into the life and work of Sir Charles Sherrington.  Nat Rev Neurosci. 2010 Jun;11(6):429-36.)”

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Detalle de una de la preparaciones histológicas perteneciente a Sir Charles Sherrington

El futuro del proyecto de recuperación de material histórico

El Dr Richard E. Brown detalla los objetivos futuros del proyecto:“Hemos expandido nuestro proyecto sobre la recuperación de material histórico de dos maneras. Primero, hemos colgado seminarios sobre la historia de la neurociencia en la web. Estas son accesibles al público y se pueden ver en history.medsci.ox.ac.uk/seminars/

 En segundo lugar, hemos comenzado a hacer fotografías en tres dimensiones de instrumentos utilizados a lo largo de la historia de la neurociencia. Ahora estamos realizando la documentación de estos objetos history.medsci.ox.ac.uk/360objects/

“A lo largo del próximo año iremos añadiendo en la web más material de la historia de la neurociencia que se encuentra en Oxford y más seminarios. Esta web se integrará junto a otras webs con contenido de historia de las ciencias biomédicas”.

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Detalle de una de las preparaciones histológicas pertenecientes a Sir Charles Sherrington

No sigas las huellas de los antiguos, busca lo que ellos buscaron

La cita del poeta japonés Matsuo Bashô (1644-1694) “No sigas las huellas de los antiguos, busca lo que ellos buscaron” ejemplifica bien la diferencia entre seguir a la autoridad de una disciplina o tomar ventaja de sus avances conceptuales y experimentales para abordar problemas.

Resulta realmente inspirador y emocionante ver, desde un microscopio virtual, las preparaciones sobre las que Sherrington hizo sus descubrimientos. Repasar la evidencia sobre la que se sustentan sus teorías y hallazgos, hace que su legado siga vivo.

Hemos heredado los frutos de más de un siglo de revolución en el conocimiento sobre el cerebro. Merece la pena conocer el pasado en neurociencia entender cuáles fueron los hallazgos, las metodologías y los planteamientos para abordar los problemas que tenemos hoy. El esfuerzo dedicado a distintas cuestiones científicas es intermitente, sujeto a modas y condicionada por la financiación invertida en cada época. Temas que hoy son marginales pueden guardar las claves para un avance fundamental.

Cada institución científica alberga material en los laboratorios y despachos que a fuerza de verlo cada día, pasa inadvertido. Material que posiblemente tenga un valor histórico que merezca la pena conservar y redescubrir.

Gracias a iniciativas de recuperación de material histórico como las del Dr Molnar y del Dr Brown, estos objetos no se perderán. Ojalá su ejemplo sirva para inspirar proyectos parecidos en el futuro.  

Alena Sim defendiendo su póster en el congreso de The British Neuroscience Association 2013

Alena Sim defendiendo su póster en el congreso de The British Neuroscience Association 2013

Agradecimientos

Querría agradecer y felicitar al equipo detrás del proyecto “The living History of neuroscience”. Al Dr Richard E. Brown por compartir su experiencia durante el desarrollo del proyecto, por su disposición, su entrega y entusiamo que son contagiosos. Al Dr Zoltan Molnar por compartir las fotografías que tomó personalmente de las preparaciones histológicas. A Alena Sim por su explicación detallada del proyecto en el congreso de British Neuroscience Association 2013. A Jon Mason por facilitar el acceso al contenido fotográfico de la web history.medsci.ox.ac.uk. Sin su colaboración este artículo no hubiera sido posible.

* Todas las imágenes que se publican en esta entrada o bien son de acceso al público o bien se han sido obtenidas con permiso de los autores de las mismas.

Referencias

 Molnar Z and Brown R.E. “Insights into the life and work of Sir Charles Sherrington” Nat Rev Neurosci 11, 2010

Pearce JM, “Sir Charles Scott Sherrington (1857-1952) and the synapse” J Neurol Neurosurg Psychiatry. 2004 Apr;75 (4):544

Young JZ. “A visit to Sir Charles Sherrington” Med Hist.1975 Oct;19(4):393-5

From Nobel Lectures, Physiology or Medicine 1922-1941, Elsevier Publishing Company, Amsterdam, 1965

Seminario online impartido por el Dr Zoltan Molnar “Sherrington´s Box of Wonders”  de la página web: history.medsci.ox.ac.uk/seminars

 

 

 

 

 

 

 

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