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La belleza interior del cerebro

marzo 31, 2015 Curiosidades No Comments

Un recorrido visual por el sistema nervioso, su desarrollo embrionario y sus enfermedades. … Continue Reading

Anuncio del proyecto CRE (Científicos Retornados a España)

enero 22, 2014 Curiosidades No Comments

Somos un grupo de investigadores comprometidos que queremos iniciar un proceso de cambio en algunas de las
costumbres que siguen impidiendo el progreso del sistema español de I+D+i. En el proyecto CRE estamos
buscando personas con ganas de trabajar de forma altruista y de implicarse en la creación de esta nueva sociedad
con un claro objetivo: implantar las buenas costumbres científicas que muchos de nosotros hemos disfrutado y
aprendido en otros países que cuentan con una mayor tradición investigadora y mayor apoyo social al I+D+i. De
hecho, algunos de nosotros hemos pertenecido activamente a sociedades de investigadores españoles en el
extranjero, como CERU o CERFA.

Nuestros objetivos son:

a) Impulsar la proyección de los científicos que ya han dejado atrás su primera etapa como investigadores y que no cuentan con el apoyo institucional o la formación profesional continuada que se ofrecen en muchos centros de
investigación punteros. Por eso queremos ofrecer herramientas de formación integral centradas en las necesidades
reales de los investigadores desde sus últimas etapas como investigadores postdoctorales.

b) Aprender a comunicar nuestro trabajo a la sociedad para sentar las bases de una futura generación de ciudadanos que entienda, aprecie y apoye la labor de los investigadores.

Si estás interesado en formar parte del germen del proyecto CRE y cuentas con tiempo e ilusión para hacer realidad este proyecto, por favor mándanos un email a alfredocre2014@gmail.com con tu nombre y nos pondremos en contacto con vosotros.

Muchas gracias,
Manuel Castellano. Stanford University (California, EEUU)
Cristina Nombela. University of Cambridge (Gran Bretaña)
Alfredo J Miñano. Universitat Autònoma de Barcelona

Pérdida del derecho a tarjeta sanitaria

enero 20, 2014 Curiosidades No Comments

La nueva Ley de Acompañamiento a los Presupuestos Generales del Estado ha incluido una disposición por la cual los españoles que no coticen (por ejemplo los recién licenciados, becarios sin contrato o exbecarios en busca de empleo) perderán el derecho a la tarjeta sanitaria si están fuera del país más de 90 días. Esta ley puede afectar a aquellos que salgan del país a intentar buscar trabajo o a hacer una estancia larga.

www.20minutos.es/noticia/2025277/0/parados-larga-duracion/quedaran-sin-cobertura/sanitaria-extranjero/
www.huffingtonpost.es/2014/01/11/tarjeta-sanitaria-extranjero_n_4575910.html?utm_hp_ref=spain
– Disposición final cuarta de la Ley de Acompañamiento a los Presupuestos Generales del Estado (www.boe.es/boe/dias/2013/12/26/pdfs/BOE-A-2013-13616.pdf página 104817).

Camino del silencio por Jesus A.García Sevilla

enero 15, 2014 Curiosidades No Comments

Jesús A. García Sevilla es Catedrático de Farmacología en la Universidad de las Islas Baleares, y ha publicado dos novelas en Ediciones Irreverentes (Madrid): Los sexos de Mabel (2012) y Camino del Silencio (2013). Ésta última acaba de ser publicada el pasado mes de diciembre y presentada en la Feria Internacional del libro de Guadalajara (México).

Lee más en:

CUBIERTA CAMINO DEL SILENCIO

www.edicionesirreverenteslibreria.com/epages/ea9759.sf/seca2be86acbb/?ObjectPath=/Shops/ea9759/Products/0265

David H. Hubel y la neurociencia de la visión, un recuerdo personal

octubre 1, 2013 Curiosidades No Comments

 Dr Carlos Acuña Castroviejo. Laboratorios de Neurociencia. Facultad de Medicina. Universidad de Santiago de Compostela

La desaparición de una personalidad científica que ha revolucionado la manera como conocemos el cerebro es una pérdida cultural y también emocional para los que hemos tenido relación con él. Es este el caso del profesor David H. Hubel quien ha fallecido el pasado 22 de septiembre  de 2013 en Lincoln, Massachusetts, a la edad de 87 años. Su mujer, Ruth, había fallecido el pasado febrero.

Los profesores David Hubel y Torsten Wiesel recibieron en 1981 el Premio Nobel en Fisiología o Medicina. Con esta concesión se premiaban las aportaciones más importantes al conocimiento de la fisiología del sistema visual, organización funcional del cerebro y a la manera multidisciplinar de abordar su estudio. Desde entonces, el profesor Hubel ha continuado haciendo aportaciones fundamentales al conocimiento del sistema visual, contribuyendo de forma especial a la revolución intelectual en neurociencia a la que estamos asistiendo en los últimos años.

Para comprender en toda su dimensión el significado de sus aportaciones debemos recordar que los conceptos y conocimientos de la fisiología del cerebro y del sistema visual en particular en los años 1950, cuando Hubel y Wiesel comenzaron sus trabajos en el Johns Hopkins Medical School, eran diferentes a los actuales, y muy escasos. En aquellos momentos se debatía la cuestión de la localización cerebral y la electrofisiología dependía fundamentalmente del registro electroencefalográfico, de los potenciales evocados y de la estimulación eléctrica. La introducción del microelectrodo como técnica de registro de la actividad de una neurona –la unidad funcional del cerebro- significó un cambio cualitativo importante, ya que permitió conocer las respuestas de dichas células a estímulos naturales. El profesor Hubel luchó además por evitar la separación y reunir los componentes de lo que hoy llamamos Neurociencia: la anatomía, la fisiología y la bioquímica.

David Hunter Hubel nació en Windsor, Ontario, Canadá el 27 de febrero de 1926. Estudió Medicina en la McGill University y, en el año 1955 es Research Fellow en el Walter Reed Army Institute of Research, en USA, desde donde pasa a la Johns Hopkins Medical School en Baltimore, y un año después a la Harvard Medical School donde ha continuado desarrollando su trabajo, en un claro ejemplo de fidelidad a la institución. Las aportaciones del profesor Hubel al conocimiento de la fisiología visual han sido fundamentales y pueden resumirse en cuatro logros principales.

David Hubel junto con Torsten Wiesel demostraron que las células de la corteza visual son capaces de detectar imágenes visuales apropiadas; es decir, las células de la corteza visual son selectivas a patrones del estímulo. Demostraron que el patrón de estímulo más adecuado no es el mismo a lo largo de la vía visual, desde la retina  a la corteza visual, así como que el estímulo al cual responden las células visuales es el formado por bordes con contraste y una orientación determinada. Las implicaciones de estos descubrimientos fueron revolucionarios. Dejó de pensarse en la corteza del cerebro visual como una estructura de miles de células cada una participando en la reconstrucción de la escena visual. El cambio implica que cada célula se activa solo por su propio estímulo, lo que quiere decir que, cuando se activa, está señalando algo específico sobre la naturaleza de la imagen en una región particular del campo visual.

En la corteza visual descubrieron neuronas que se activan cuando el estímulo entra por cualquiera de los dos ojos y que el campo receptor de cada ojo estaba aproximadamente localizado en la misma región del campo visual. Esto implica que cuando los ojos están alineados, un objeto en la escena visual activará simultáneamente la misma célula visual a través de los dos ojos. El hallazgo de estas células binoculares tiene particular importancia para explicar la percepción en profundidad o estereópsis, ya que la comparación de las imágenes de ambos ojos permite al cerebro determinar la posición relativa de los objetos en el espacio.

En la corteza visual existe una representación detallada del campo visual. La tercera gran contribución de Hubel y Wiesel fue revelar la microestructura funcional de la corteza visual. En cada mm3 de la corteza visual descubrieron una distribución regular de dominancia ocular, es decir, de células que prefieren un ojo u otro para ser activadas y de ejes de orientación, de células que prefieren un patrón de estímulo con determinada orientación. Rafael Lorente de Nó, en 1938, ya había descrito una organización anatómica en columnas de las neuronas de la corteza cerebral y en los años 1960 Vernon B. Mountcastle, en la corteza cerebral somestésica, ya había descubierto que las columnas de células compartían las mismas características funcionales.  A partir de ahí Hubel y Wiesel descubrieron que en la corteza visual las neuronas se ordenan según su preferencia a la orientación de los estímulos y al ojo por donde llegan esos estímulos.

La cuarta aportación importante, de gran trascendencia clínica, ha sido conocer el desarrollo temporal de la plasticidad del sistema visual. Un ojo estrábico termina realizando su función mucho peor que el sano. Hubel y Wiesel definieron el rango crítico de edad dentro del cual el desarrollo de la corteza visual se modifica por la experiencia, el determinismo ontogenético de la función del sistema visual pero también la plasticidad de la respuesta a cambios en la experiencia visual. Estos hallazgos han tenido una gran repercusión en la clínica oftalmológica.

Tanto David Hubel como Torsten Wiesel han estado muy ligados a los Laboratorios de Neurociencia de la Universidad de Santiago de Compostela. Todo comenzó con un programa de investigación del sistema visual que llevó a post doctorandos de mi laboratorio continuar fuera de España su formación en la neurociencia de la visión. El primero fue el Dr. Francisco González quien realizó una estancia postdoctoral con el Dr. Gian F. Poggio, el descubridor de las neuronas en la corteza visual que responden a la disparidad retiniana, en el Department of Physiology de la Johns Hopkins University en 1984. Después, en 1990 el Dr. Javier Cudeiro se desplazó al Institute of Ophthalmology en el University College de Londres para trabajar con el Dr Adam Sillito, quien combinando técnicas farmacológicas y electrofisiológicas había demostrado las interrelaciones tálamo-cortico-corticales en la función visual, y que el Dr. Cudeiro continuaría después en la Universidad de La Coruña. El siguiente fue el Dr. José Manuel Alonso, quien después de una entrevista con Torsten Wiesel en un congreso en Alicante en 1992 continuó su trabajo en la Rockefeller University y actualmente en la State University of New York.

Conocí a David Hubel en julio de 1989, en una reunión de la Universidad Internacional Menéndez y Pelayo celebrada en Valencia; como yo había hecho mi post-doctorado en la Johns Hopkins University con Vernon B. Mountcastle, recordamos aquel ambiente y me contó anécdotas de su estancia en el Hopkins con Vernon. En julio de 1996 se celebró en Soria una reunión de neurociencia en la Fundación Duques de Soria, organizada por el Dr. Carlos Belmonte, en la que participó David Hubel. David estaba buscando un post-doc y en aquella reunión le presenté a una de mis recientes doctoras, Susana Martínez-Conde, quien fue aceptada y desde 1997 continuó su trabajo en Harvard Medical School, y actualmente en el Barrow Neurological Institute, en Phoenix, Arizona. Después de aquella reunión un grupo de amigos hicimos con David Hubel y su mujer Ruth un viaje por tierras de Aragón para visitar Petilla de Aragón, la cuna de Santiago Ramón y Cajal (foto), que David tenía especial interés en conocer. En junio del año siguiente, invité a David Hubel a Santiago de Compostela, a donde llegó con su mujer Ruth, y donde pronunció una conferencia en la Facultad de Medicina, “Separate pathways for form, color, movement and depth perception in primates”.

Su desaparición se lleva a un gran científico, que luchó por la investigación animal y por el desarrollo de la neurociencia en España, además de a un amigo.

Hubel        Delante delacasa

 

Delante de la casa donde nació Santiago Ramón y Cajal, Petilla de Aragón. De izquierda a derecha. Roberto Gallego, Ruth Hubel, Carlos Belmonte, el Alcalde de Petilla, Amparo Quiroga, Carlos Acuña, Anny de Belmonte. Julio 1996.

 

 

Neuro-Unconference in Barcelona, Topic 4: Brain interfaces, the future is now

mayo 23, 2013 Curiosidades No Comments

Terminator and Robocop. The sci-fi world has played with the idea of cyborgs (a living entity with both organic and cybernetic parts) for long time.

Cyborgs aren’t just a fantasy anymore. At the II Neurounference in Barcelona (Tuesday, May 28th, 5.30 pm, at the civic centre La Sedeta (Calle Sicilia 321) you could meet a real life one.

Nuria Tort, Julia Weinert and Marcel Ruiz Mejias are three students in Mavi Sanchez-Vives’ lab. Mavi is the head of the System Neuroscience group at IDIBAPS and one of the organisers of the unconference.

Sanchez-Vives’ lab focuses on two main topics:

  •  understanding brain functions through the study of brain waves ( the electrical signals generated by the nerve cells’ interactions that you can see  in an EEG, for example)
  •  understanding how brain activity can interact and control external devices, the so-called ‘brain interfaces’.

Mavi’s invited speaker to the Unconference is Neil Harbisson.

Nail was born with ‘achromatopsia’, a genetic condition that didn’t allow him to see colours. He grew up in Mataró, unable to appreciate the colourful beauty of Catalunya’s landscapes, before moving to England to study music.

There, a conference on cybernetic changed not only his life, but the course of science: the speaker, Adam Montandon, was a Plymouth University student interested in cybernetic and sensory information. Neil explained his situation to Adam and two paired up to create the first ‘eyeborg’, a head-mounted device that transforms colours in sound waves.

After a few technical improvements, now Neil wears his eyeborg as an ‘antenna’, emerging at the top of his head and connected to a small computer chip mounted at the back of the skull.

This system allows him to ‘hear  colours’ and makes him the first recognised cyborg.

Don’t miss out on the opportunity to talk with Neil about his experience at the Unconference!

Neuro-Unconference in Barcelona, Topic 3: Neuroscience and Education

mayo 21, 2013 Curiosidades No Comments

‘Mens sana in corpore sano’ – The ancient Romans used to say.

Even the laziest among us have to recognise that going for a run, a swim, sessions at the gym not only puts us in shape, but helps our mood. However, does exercise have any effect on our brain’s abilities?

Fast forward 2000 years, come to the II Neuro-Unconference in  Barcelona (May 28th, Civic Centre ‘La Sedeta’, Calle Sicilia 231,  from 5.30 pm) and you may finally discover  why exercise is not only good for the body, but also for the mind, specifically for our memory.

Begoña Díaz is a post-doc at the University Pompeu Fabra in Barcelona and an expert in bilingualism (people able to speak fluently more than one language) and  dyslexia (inability to read ). As one of the organisers of the Neurounconference, Begoña invited David Costa, professor of Psychobiology at the University Autonoma of Barcelona to lead the discussion in the ‘Neuroscience and Education’ session.

David will explain why exercise is a way to improve brain functions: in his lab, he  found out that consistent physical activity induces creation of new brain cells (neurogenesis), and this in turn helps our brain acquiring and consolidate memories.

In the conversation you’ll  find out what neuroscience discovered about the way we learn and how we can apply this knowledge to improve how things are thought in school.

If you are a teacher who is interested in knowing how to facilitate your pupils’ learning, if you are a parent and want to find out how to make school easier and more enjoyable for your kids, if you are a student and want to know how to nail your coming exam, come and join Begoña and David at the ‘Neuroscience and Education’  session of the Unconference!

Neuro-Unconference in Barcelona, Topic 2: Psychiatric disorders

mayo 16, 2013 Curiosidades No Comments

Rafael de la Torre, director of the Neuroscience Program at the Institut Hospital del Mar d‘ Investigacions Mèdiques (IMIM) is one of the organisers of the II Neuro-Unconference in Barcelona (May 28th, Civic Centre ‘La Sedeta’, Calle Sicilia 231,  from 5.30 pm)

Rafael’s invited speaker at the unconference is Jordi Camí, professor of Clinical Pharmacology at the University Pompeu Fabra and General Director of the Parc de Recerca Biomedica (PRBB) and of the Foundation Pasquall Maragal.

One of the topics that we will discuss at the unconference is how well we understand psychiatric disorders and how can we treat them.

Nowadays, diseases are classified in categories, according to clinical symptoms, and patients’ diagnoses are based on adherence to these symptoms.

Hollywood gives us quite few examples (sorry, these may be spoilers):

  • John Nash (Russell Crow) in ‘A beautiful mind’:  imaginary friends and paranoia of Soviets trying to kill him? He is clearly schizophrenic.
  • Raymond Babbitt (Dustin Hoffman) in ‘Rain man’: incredible memory, superior math ability? He is obviously autistic.
  • Carrie Mathison (Clare Danes) in ‘Homeland’: extreme episodes of highs (mania) and lows (depression). Bipolar, no doubt.

In real life, the borders between different psychiatric disorders may not be so clear cut, as Rafael explains here.

Next week the American Psychiatric Association’s (APA) will officially release the 5th version of the Diagnostic and Statistical Manual of Mental Disorders  (DSM-5) in full. The revision took more than a decade and its release has already caused some controversies among specialists.

We already know that in DSM-5 new categories have been created (for example, ‘binge eating’, characterised by episodes of uncontrollable eating) and some have been incorporated in other big groups ( Asperger syndrome has been made part of the Autism spectrum disorders rather than a separate disease). However, the main opponents think that the new version of the manual hasn’t greatly improved what we had before. For example, Thomas Insel, of the National Institute of Mental Health, withdrew support for the DSM-5, being critic of the lack of a more biological approach to disease classification.

The molecular mechanisms behind mental disorders, the brain circuits affected, the genetic inheritance are still widely unknown. Understanding these components is crucial for a better classification of the diseases and, ultimately, a more efficient therapeutic approach to mental disorders.

Even Hollywood has figured out that psychiatric disorders are more complex than a series of symptoms : in the course of the episodes of Homeland, we find out that  Carrie Mathison’s dad suffers from the same disease.  It looks like Carrie’s bipolar disorder may have a genetic component.

 

 

 

 

 

 

Neuro-Unconference in Barcelona, Topic 1: What is Neuroplasticity?

mayo 14, 2013 Curiosidades No Comments

Our brain: 1.3 kilograms (give or take) of matter, safely stored in our head; 86 billion neuronal cells (more or less) with hundreds of trillions of connections, responsible for our actions, thoughts, feelings. Ultimately responsible for making us who we are.
If I told you that our brain is constantly changing, you’d look at me with disbelief and think I have no idea of what I’m talking about.
How can such a complex organ change all the time? Which kind of changes? And how can we still preserve our ‘identity’ when it happens?
The functional and structural changes that occur in the brain upon different environmental challenges are known as Neuroplasticity.

Neuroplasticity will be one of the topics discussed at the Neuro-Unconference in Barcelona (Civic Centre ‘La Sedeta’, May 28th, from 5.30 pm).
Here, Mara Dierssen of the Centre for Genomic Regulation in Barcelona, gives us a taste of what she’s going to tell us at the unconference.

Plastic changes in the brain are not only possible, but  necessary: our brains’ changes allow us to learn new things, acquire and store memories, recall information.

In some cases, the effect of these changes could be deleterious: for example, ‘dystonia’ is a condition that may affect musicians. After years and years of practicing an instrument, some changes in the cerebral cortex may occur and cause involuntary movements.

On the other side, neuroplasticity is one of the weapons the brain has to fight diseases like neurodegeneration.

If you are curious to know more on Neuroplasticity and plastic brain, don’t miss Mara’s talk at the unconference!

NeuroConcert in Barcelona: ‘The soundtrack of our life: Music, Emotions, and Memory’

What is the link between music and neuroscience?

Think about the multiple roles music plays in our lives: as kids, we use music to learn multiplication; as teenagers we identify ourselves and our peers with the music we listen to; when we go shopping for this or that item, we remember the song associated with the ads on TV; we can’t help but moving our head or tapping our finger, taking the rhythm, when a tune is playing.

We have ‘special powers’ when it comes to music: just listening to a few notes we can infer the entire song. Also, our memories are associated with music: the ‘first kiss’ song; the song we used to play over and over, crying for our first break-up; the tunes of our party nights in the first memorable holiday without parents; the first song at our wedding…

Such apparently trivial circumstances open up a series of intriguing questions for neuroscientists: Why did we develop such an ear for music? What is the evolutionary advance? How can we guess a song by listening just to the first notes?  How does our memory work with music? Are we sad ‘because’ we listened to sad songs, or ‘as’ we are sad, we choose to listen to sad songs? How are our feelings, emotions, memories formed and enhanced with music?

These questions and more topics will be explored during the  NeuroConcerts, one of the projects (together  with NeuroCinema and NeuroConcurs)   organised by the University of Barcelona to promote scientific  outreach.

‘The soundtrack of our life: music, emotions and memory’ (‘Banda sonora original: música, emoció i memòria’ ) was the first of the NeuroConcerts and took  place at the Amphitheatre of the  University of Barcelona on Thursday April 4th.

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The suggestive music played by Manel Camp (piano); Horacio Fumero (contrabass) and Matthew Simon (trumpet) helped Professor Perfecto Herrera, Dr Judith Dominguez Borras, and  Dr Joaquim Rabaseda  exploring some of the connections between music, emotion and memory.

‘ Do you remember the first CD you bought? Do you remember 5 songs or musical pieces that represent the soundtrack of your life?’- We were asked.

If you try it for yourself, most likely you’ll find that you do remember the first CD you bought, as it’s such an important event in your life. Also, if you are below 35 years old, most likely you listed songs related to a ten years -period between 15 and 25 yo. According to Prof Herrera, this happens because music is strictly associated to the creation of the ‘self’, and therefore, memorable songs are linked to important moments in the years of our growth.

Particularly interesting was Dr Judith Dominguez Borras’ presentation on the physiological bases of music appreciation in the brain. Music is perceived as movement of air molecules, vibrations running through the auditory channel to the tympanic membrane. This vibration proceeds to the auditory ossicles (the malleus, the incus and the stapes) and the cochlea, where the nerve fibres make contact. At this point, the mechanic impulse is transformed into an electric impulse that through the 8th cranial nerve reaches the brain. In the brain, the sound is processed in the auditory cortex.

Here you can see an extract of a short video Dr Dominguez Borras showed us on how the brain reacts to music. Note the blue area lighting up in the sections on the left hand side: this is the auditory cortex.

Dr Dominguez Borras pointed out some of the other  brain areas that are active when we listen to music. For example the ‘amigdala’, which is involved in processing of emotion; the ‘hippocampus’, the memory center of the brain;and the ‘nucleus accumbens’, a center responsible for addiction but also for  pleasure and reword.  The involvement of these  brain areas when we process music gives a ‘scientific explanation’ to what we instinctively know: that music is indeed linked to emotion, memories and pleasure.

Listening to good music (for free) and discuss basic neuroscience behind our music experience is a winner.

If you are interested in the experience, check out the following events and book your ticket in advance here.

 

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